74,000 años atrás
Los Humanos Florecieron a través del Súper Volcán Toba

Cómo unas vacaciones en Sudáfrica, un laboratorio de UNLV, único en su tipo, y piezas de vidrio volcánico más pequeñas que un grano de sal, cambiaron una visión largamente mantenida de la historia humana.

Texto: Sala de prensa: Universidad de Nevada, Las Vegas (UNLV)

Newswise – Nuestros antepasados ​​no solo sobrevivieron a una erupción volcánica masiva hace 74,000 años, sino que florecieron durante el cambio climático resultante que ocurrió, según un nuevo estudio del geocientífico de la UNLV, Eugene Smith y sus colegas.

Las conclusiones alcanzadas por el arqueólogo Curtis Marean de Smith y la Universidad Estatal de Arizona, sostenían anteriormente que la erupción de un súper volcán indonesio llamado Monte Toba y el resultante “invierno” de cenizas y humo se extendieron miles de kilómetros, destruyeron plantas, mataron animales, y casi aniquila a los humanos.

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El estudio, “Los seres humanos prosperaron en Sudáfrica a través de la erupción de Toba hace unos 74,000 años“, fue publicado esta semana en la revista Nature.

Y todo comenzó con unas vacaciones de National Geographic y una gira por la República de Sudáfrica que Smith y su esposa llevaron a cabo en 2011.

Durante las vacaciones, la pareja recorría los sitios arqueológicos dirigidos por Marean, que notó una mirada escéptica en la cara de Smith como él discutió geología.

Los dos hablaron pronto, y Marean aprendió que Smith era geólogo y le pidió que mirara algunos fragmentos de aspecto vítreo que se encontraron en los sitios arqueológicos. Smith identificó rápidamente las piezas como cryptotephra, fragmentos de vidrio microscópicos muy antiguos que fueron expulsados ​​durante una erupción volcánica.

El siguiente paso fue crear una asociación entre las dos universidades públicas de investigación y construir un laboratorio para estudiar cuándo y dónde surgieron esos fragmentos.

Smith envió a un estudiante graduado de UNLV a la Universidad de Oxford en el Reino Unido para modelar el laboratorio. Poco después, UNLV desarrolló el Laboratorio Cryptotephra para la Investigación Arqueológica y Geológica, el único laboratorio estadounidense especializado en este tipo de trabajo. El laboratorio analizó y fechó los fragmentos, reduciendo la hora exacta en que todo esto ocurrió a los habitantes de dos sitios: Pinnacle Point y Vleesbaai en la actual Sudáfrica.

Por supuesto, primero tuvieron que encontrar más fragmentos de vidrio. Esta no es una tarea fácil cuando se trata de algo menos de un tercio del tamaño de un grano de sal.

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Smith y un estudiante graduado fueron a Sudáfrica y recolectaron muestras del sitio arqueológico de Pinnacle Point en busca de evidencia del supervolcán Toba. “Los fragmentos son pequeños y difíciles de conseguir, aproximadamente 1 de cada 10.000 granos de arena“, dijo.

De regreso en el laboratorio, Smith y la becaria posdoctoral de UNLV, Racheal Johnsen, la estudiante de posgrado Amber Ciravolo y la estudiante de tercer año Shelby Fitch estudiaron muestras del vidrio para rastrearlo hasta el supervolcán Toba.

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Sede de la UNLV – Universidad de Nevada, Las Vegas (UNLV)

Armado con una línea de tiempo clara, el arqueólogo Marean pudo mostrar que aquellos ancestros humanos que vivían en Pinnacle Point y Vleesbaai, ubicados a unos cinco kilómetros de distancia, mostraron una notable mejoría en su estilo de vida durante el invierno volcánico causado por la erupción de Toba.

Los humanos en esta región prosperaron a través del evento Toba y las consiguientes condiciones glaciales, tal vez como resultado combinado de la base de recursos excepcionalmente rica de la región y la adaptación humana moderna completamente evolucionada“, señalaron los autores del estudio.

UNLV-logoLa erupción de Toba, la más grande en los últimos 2 millones de años, fue tan inmensa que arrojó cenizas y humo en todo el mundo, incluida Sudáfrica, a unas 6.200 millas de distancia.

Aún así, los humanos pudieron sobrevivir y adaptarse“, dijo Smith.

Fueron muchas las personas que trabajaron ocho años y estoy muy orgullosa de mis colegas y de nuestro laboratorio en la UNLV“, dijo Smith.

Crédito: Servicios fotográficos de UNLV

UNLV Profesor Emérito Eugene Smith